El polvo transportado por el viento proveniente de suelos desérticos perturbados está contribuyendo al deshielo temprano en las Montañas Rocosas de Colorado

¿Qué amenaza la salud de la capa de nieve de Colorado, reduce los flujos del río Colorado y empeorará con los efectos futuros del cambio climático? ¿Y qué puede hacer para ayudar a abordar esta amenaza?

Respuestas Rápidas:

  • Polvo rojo cayendo sobre la nieve blanca.
  • Escriba el Departamento del Interior o la delegación de Colorado y pídales que protejan la nieve de Colorado y los flujos del Río Colorado al limitar las actividades innecesarias que perturban la superficie en tierra de BLM, especialmente las tierras en Utah propuestas para la designación de desierto.
Las cicatrices y el polvo creados por los vehículos todoterreno en la fábrica de Butte propusieron el desierto. Copyright Ray Bloxham / SUWA.

Las cicatrices y el polvo creados por los vehículos todoterreno en la fábrica de Butte propusieron el desierto. Copyright Ray Bloxham / SUWA.

Antecedentes: Un creciente cuerpo de investigaciones científicas indica que el polvo transportado por el viento proveniente de suelos desérticos alterados está contribuyendo al deshielo temprano en Colorado y, en consecuencia, reduce el agua que fluye en el Río Colorado en un cinco por ciento.

Así es como funciona: Las tormentas de viento recogen los suelos desérticos de la Meseta de Colorado y la Gran Cuenca que han sido perturbados por actividades tales como "pastoreo, sequía, fuego, arado o vehículos".[] y deposítelo en una capa de nieve de montaña a lo largo de la cuenca superior del río Colorado. Sorprendentemente, el polvo se está depositando a tasas aproximadamente cinco veces superiores a las de la época anterior al asentamiento europeo. Cuando ese polvo cae sobre la nieve, aumenta la absorción de la radiación solar, como usar una camiseta oscura afuera en un día caluroso y soleado. La investigación muestra, por ejemplo, que en 2005 y 2006, la deposición de polvo hizo que la capa de nieve se derritara entre 18 y 35 días antes en las montañas de San Juan en el oeste de Colorado y en 2009, aproximadamente 48 días antes.

El polvo cubre las montañas de San Juan de Colorado en la primavera de 2009. Foto: Centro de Estudios de Nieve y Avalancha.

El polvo cubre las montañas de San Juan de Colorado en la primavera de 2009. Foto cortesía de Center for Snow and Avalanche Studies.

¿Por qué es un problema el deshielo temprano? Quizás la investigación científica más dramática muestra que la escorrentía anual en el río Colorado se reduce en un cinco por ciento en promedio en comparación con los niveles de asentamiento preeuropeos. Esto se debe a la evapotranspiración (agua que transpira de plantas y suelos que normalmente no estarían expuestos todavía) y la sublimación de la nieve (la nieve se convierte en vapor de agua). La pérdida asciende a más de 35 mil millones de pies cúbicos: ¡agua suficiente para abastecer a Denver durante dos años oa Los Ángeles durante dieciocho meses! No podemos permitirnos perder este preciado suministro de agua, especialmente porque varios modelos predicen que el cambio climático causará una reducción del 7 al 20 por ciento en la escorrentía actual en la cuenca del río Colorado.

El deshielo temprano también hace que la escorrentía máxima (medida para el río Colorado cerca de la frontera de Utah / Arizona) ocurra en promedio tres semanas antes de lo que ocurriría sin el impacto del polvo, probablemente disminuyendo la cantidad de agua disponible más adelante en la temporada cuando se necesita el más. Y el deshielo temprano puede amenazar la industria del esquí de Colorado.

Pozo de nieve para recoger el polvo de la nieve en las montañas de San Juan de Colorado. Foto cortesía de Center for Snow and Avalanche Studies.

Pozo de nieve para recoger el polvo de la nieve en las montañas de San Juan de Colorado. Foto: Centro de Estudios de Nieve y Avalancha.

Los científicos dicen que la meseta de Colorado, que incluye las tierras salvajes de roca roja del sureste de Utah, y la Gran Cuenca son probablemente la principal fuente de polvo sobre la nieve en la cuenca del río Colorado superior. Y aunque la existencia de polvo es un fenómeno natural, las investigaciones muestran que las actividades que desestabilizan los suelos (como el uso de vehículos todo terreno, el pastoreo y el desarrollo de petróleo y gas) aumentan en gran medida la susceptibilidad de los suelos del desierto a la erosión eólica.

Lo que se necesita: la mejor manera de reducir la erosión del suelo causada por el viento es prevenir las actividades que alteran la superficie en suelos frágiles del desierto. Debido a que la Oficina de Administración de Tierras (BLM) administra extensiones de tierra tan vastas en la meseta de Colorado y la Gran Cuenca, la agencia podría hacer una contribución significativa a la reducción del polvo al reducir las actividades que alteran el suelo, como el uso de ORV, el pastoreo y el desarrollo de energía cuando sea posible. . La protección de las tierras silvestres de BLM en Utah sería un buen primer paso en la dirección correcta, porque dicha protección evitaría algunas actividades que alteran el suelo y al mismo tiempo preservaría paisajes espectaculares.


[] Thomas H. Painter, Jeffrey S. Deems, Jayne Belnap, Alan F. Hamlet, Christopher C. Landry y Bradley Udall. Respuesta de la escorrentía del río Colorado al forzamiento radiativo del polvo en la nieve. Actas de la Academia Nacional de Ciencias, 2010; DOI: X