El polvo transportado por el viento proveniente de suelos desérticos perturbados está contribuyendo al deshielo temprano en las Montañas Rocosas de Colorado

¿Qué amenaza la salud de la capa de nieve de Colorado, reduce los flujos del río Colorado y empeorará por los efectos futuros del cambio climático? ¿Y qué puedes hacer para ayudar a enfrentar esta amenaza?

Respuestas Rápidas:

  • Polvo rojo cayendo sobre la nieve blanca.
  • Escriba el Departamento del Interior o la delegación de Colorado y pídales que protejan la nieve de Colorado y los flujos del Río Colorado al limitar las actividades innecesarias que perturban la superficie en tierra de BLM, especialmente las tierras en Utah propuestas para la designación de desierto.
Las cicatrices y el polvo creados por los vehículos todoterreno en la fábrica de Butte propusieron el desierto. Copyright Ray Bloxham / SUWA.

Las cicatrices y el polvo creados por los vehículos todoterreno en la fábrica de Butte propusieron el desierto. Copyright Ray Bloxham / SUWA.

Antecedentes: Un creciente cuerpo de investigaciones científicas indica que el polvo transportado por el viento proveniente de suelos desérticos alterados está contribuyendo al deshielo temprano en Colorado y, en consecuencia, reduce el agua que fluye en el Río Colorado en un cinco por ciento.

Así es como funciona: Las tormentas de viento recogen los suelos desérticos de la Meseta de Colorado y la Gran Cuenca que han sido perturbados por actividades tales como "pastoreo, sequía, fuego, arado o vehículos".[1] y deposítelo en un paquete de nieve de montaña en toda la cuenca del río Alto Colorado. Sorprendentemente, el polvo se deposita a tasas aproximadamente cinco veces superiores a las de la época anterior al asentamiento europeo. Cuando el polvo cae sobre la nieve, aumenta la absorción de la radiación solar, como usar una camiseta oscura en un día caluroso y soleado. La investigación muestra, por ejemplo, que en 2005 y 2006, la deposición de polvo hizo que la capa de nieve derritiera 18 a 35 días antes en las montañas de San Juan, en el oeste de Colorado y en 2009, aproximadamente 48 días antes.

El polvo cubre las montañas de San Juan de Colorado en la primavera de 2009. Foto: Centro de Estudios de Nieve y Avalancha.

El polvo cubre las montañas de San Juan de Colorado en la primavera de 2009. Foto cortesía de Center for Snow and Avalanche Studies.

¿Por qué la nieve temprana es un problema? Quizás la investigación científica más dramática muestra que el escurrimiento anual en el río Colorado disminuye en un cinco por ciento en promedio en comparación con los niveles de asentamientos pre-europeos. Esto se debe a la evapotranspiración (agua que transpira de las plantas y los suelos que normalmente todavía no estaría expuesta) y la sublimación de la nieve (nieve que se convierte en vapor de agua). La pérdida suma más de 35 mil millones de pies cúbicos: ¡suficiente agua para abastecer a Denver por dos años o a Los Angeles por dieciocho meses! No podemos permitirnos perder este preciado suministro de agua, especialmente porque varios modelos predicen que el cambio climático provocará una reducción del porcentaje de 7 a 20 en la escorrentía actual en la cuenca del río Colorado.

El derretimiento de la nieve temprano también provoca que el pico de escorrentía (medido para el río Colorado cerca de la frontera de Utah / Arizona) ocurra en promedio tres semanas antes de lo que ocurriría sin el impacto del polvo, lo que probablemente disminuya la cantidad de agua disponible más adelante en la temporada cuando se necesita. más. Y el deshielo temprano puede amenazar la industria del esquí de Colorado.

Pozo de nieve para recoger el polvo de la nieve en las montañas de San Juan de Colorado. Foto cortesía de Center for Snow and Avalanche Studies.

Pozo de nieve para recoger el polvo de la nieve en las montañas de San Juan de Colorado. Foto: Centro de Estudios de Nieve y Avalancha.

Los científicos dicen que la meseta de Colorado, que incluye las tierras salvajes de rocas rojas del sureste de Utah, y la Gran Cuenca son probablemente la principal fuente de polvo en la nieve en la cuenca del río Colorado superior. Y mientras que la existencia de polvo es un fenómeno natural, la investigación muestra que las actividades que desestabilizan los suelos (como el uso de vehículos todo terreno, el pastoreo y el desarrollo de petróleo y gas) aumentan considerablemente la susceptibilidad de los suelos del desierto a la erosión eólica.

Lo que se necesita: la mejor manera de reducir la erosión del suelo transportada por el viento es prevenir las actividades que perturban la superficie en los frágiles suelos del desierto. Debido a que la Oficina de Administración de Tierras (BLM, por sus siglas en inglés) administra áreas de terreno tan vastas en la meseta de Colorado y Great Basin, la agencia podría realizar una contribución significativa a la reducción del polvo al reducir las actividades que alteran el suelo, como el uso de VRP, el pastoreo y el desarrollo de energía cuando sea posible . Proteger las tierras silvestres de BLM en Utah sería un buen primer paso en la dirección correcta, ya que dicha protección evitaría algunas actividades perturbadoras del suelo a la vez que preservaría paisajes espectaculares.


[1] Thomas H. Painter, Jeffrey S. Deems, Jayne Belnap, Alan F. Hamlet, Christopher C. Landry y Bradley Udall. Respuesta de la escorrentía del río Colorado al forzamiento radiativo del polvo en la nieve. Actas de la Academia Nacional de Ciencias, 2010; DOI: X