Los impactos del cambio climático son reales y ya están sobre nosotros. Gran parte del país del cañón del este de Utah tiene Ya se ha visto un calentamiento significativo en la última década, y se prevé que el calentamiento continúe. Sobre el terreno que probablemente significará temperaturas más calientes junto con menos precipitación, tormentas de polvo violentas, incendios forestales embravecidos, sequía extrema y expansión rápida en los rangos de especies exóticas. De acuerdo con la Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático, el suroeste de los Estados Unidos, incluido Utah, será la zona cero de algunos de los impactos más significativos del cambio climático en América del Norte.

La Oficina de Administración de Tierras (BLM) reconoce que un paso clave para responder a este planeta en rápido cambio y calentamiento es priorizar la protección de las tierras intactas y sin perturbaciones de las actividades humanas. Estas actividades incluyen el desarrollo de minerales, el uso de vehículos todo terreno y el pastoreo. Estas actividades pueden alterar los suelos frágiles, destruir la vegetación y cambiar los flujos de agua. Tomados en conjunto en millones de acres, los resultados pueden tener efectos significativos, incluso devastadores.

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Un clima cálido y seco junto con la erosión del uso de vehículos todoterreno puede provocar tormentas de polvo como esta en el San Rafael Swell. Fotografía de derechos de autor Ray Bloxham / SUWA

SUWA ha defendido durante mucho tiempo la protección de más de 9 millones de acres de tierras públicas administradas por BLM destacadas en Utah a partir del arrendamiento y desarrollo de combustibles fósiles que van desde petróleo, gas y carbón hasta lutitas bituminosas y arena alquitranada. SUWA ha estado trabajando para "mantenerlo en el suelo" en las tierras salvajes de Utah desde su inicio.

El trabajo de SUWA para limitar el arrendamiento y el desarrollo de combustibles fósiles, así como otras actividades que alteran la superficie protegen los lugares más salvajes de Utah para las generaciones actuales y futuras. Tiene el beneficio adicional de ayudar a mantener las funciones ecológicas y de amortiguación climática proporcionado por tierras públicas silvestres y manteniendo cantidades significativas de contaminación del clima en el suelo.

Sitios del pozo White River (RayBloxham)

Pozos de petróleo y gas en el área de White River, en el noreste de Utah. Copyright Ray Bloxham / SUWa

La administración Obama tomó algunos pasos importantes para comenzar a enfrentar el cambio climático. El Departamento del Interior emitió un moratoria sobre el nuevo arrendamiento de carbón para tierras BLM y del Servicio Forestal; también lanzó las regulaciones propuestas para reducir las emisiones de metano de pozos de petróleo y gas existentes. En el verano de 2016, el Consejo de Calidad Ambiental dio a conocer dirección ordenando a las agencias federales que consideren los efectos del cambio climático al evaluar las acciones federales propuestas en virtud de la Ley de política ambiental nacional (NEPA).

Desafortunadamente, la administración Trump está desmantelando cualquier progreso climático realizado bajo la administración Obama. El mes de marzo 28, 2017, el presidente Trump firmó Orden Ejecutiva 13783 - una orden radical que hace retroceder a prácticamente todas las políticas de cambio climático del presidente Obama. La Orden Ejecutiva levantó la moratoria del carbón, revocó la guía del Consejo de Calidad Ambiental para considerar el cambio climático en el análisis de la NEPA y anuló las regulaciones propuestas para reducir la emisión de metano.

Para agravar el problema, el Utah BLM continúa confiando en un conjunto de planes de uso de la tierra de la era Bush que apenas mencionan el cambio climático, así como varios planes que datan de 1980 y 1990 que guardan una actitud similar respecto a este problema. Este régimen de gestión de la tierra prioriza el desarrollo mineral y el uso motorizado por encima de la protección de las tierras en su estado intacto y sin perturbaciones. La administración debe actuar en base a la ciencia y los datos y tomar decisiones de gestión de la tierra que protejan la meseta de Colorado.

En pocas palabras, se va a tomar una estrategia de "todo lo anterior" para darle la vuelta a esta nave. Es por eso que SUWA trabaja en una variedad de frentes para presionar a la administración, y más específicamente al BLM, para hacerlo mejor. Desde los desafíos legales, desde los dañinos proyectos de combustibles fósiles hasta la defensa popular para una planificación más ecológica del uso de la tierra, trabajamos a cada paso para garantizar que dejemos a nuestros hijos con las mismas oportunidades para disfrutar y apreciar la roca roja de Utah que disfrutamos hoy.

Enfoque climático: polvo en la nieve

En una región que se espera que se caliente más y más seca de lo que ya está, el fenómeno conocido como "polvo en la nieve" es un problema particular. Es probable que resulte y exacerbe los impactos del cambio climático. La ciencia sugiere que la actividad humana en la meseta de Colorado desestabiliza los suelos del desierto. El suelo desestabilizado facilita grandes tormentas de polvo que cubren los campos de nieve de alta montaña. Eso, a su vez, produce deshielo prematuro, pérdida neta de agua y mayores temperaturas en la cuenca del río Colorado.

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Hoyo de nieve mostrando capas de polvo en las montañas de San Juan de Colorado. Foto cortesía de Center for Snow and Avalanche Studies

En primavera, las tormentas de polvo de monstruos frecuentes soplan desde el oeste. Estas tormentas de polvo dejan una capa rosa, marrón o roja claramente visible en la nieve de la montaña. Esto conduce a un aumento significativo en la cantidad de sol absorbido debido a la disminución de la reflectividad de la nieve (piense en subirse a un automóvil de color oscuro en un caluroso día de verano).

En 2005 y 2006, el polvo desértico derretido derritió la capa de nieve 18-35 días antes en las montañas de San Juan, en el oeste de Colorado. En 2009 y 2010, la nieve derretida por polvo alterado cubre los días 48 y los días 40, respectivamente, antes en el mismo rango.

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El polvo cubre las montañas de San Juan de Colorado en la primavera de 2009. Foto cortesía de Center for Snow and Avalanche Studies.

La fusión temprana de la capa de nieve conduce a una reacción en cadena en todo el ecosistema. Los investigadores ahora han estimado que el problema del polvo sobre la nieve significa una pérdida de aproximadamente 5 por ciento del flujo anual del río Colorado antes de que llegue al Gran Cañón. ¡Eso es suficiente agua para satisfacer las necesidades de Los Ángeles durante dieciocho meses!

La meseta de Colorado, que incluye todo el sureste de Utah, es una de las principales fuentes de emisiones de polvo en el aire en los Estados Unidos. Es probable que las actividades de desestabilización del suelo como el desarrollo de petróleo y gas y el uso de vehículos todoterreno en la meseta del Colorado en Utah contribuyan al polvo transportado por el viento en las montañas de Colorado, que derrite la nieve temprano.

La mejor manera de reducir la erosión del suelo transportada por el viento es prevenir las actividades perturbadoras de la superficie en los frágiles suelos del desierto. La designación de la región de rocas rojas de Utah como área silvestre tendrá el doble beneficio de mantener los frágiles suelos del desierto en su lugar y mantener las funciones ecológicas y de amortiguación del clima de los paisajes intactos.

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