Congreso establecido The Wilderness Act de 1964 con el fin de preservar el patrimonio natural restante de la nación por sus valores culturales, científicos y naturales perdurables. De acuerdo con la Ley, cualquier área agregada al Sistema Nacional de Conservación del Desierto debe ser de propiedad pública, tierras federales "que conserven su carácter e influencia primigenias, sin mejoras permanentes ni habitación humana ...". La Ley establece además:

Un desierto, en contraste con aquellas áreas donde el hombre y sus propias obras dominan el paisaje, es reconocido como un área donde la tierra y su comunidad de vida no están libres del hombre, donde el hombre mismo es un visitante que no permanece ...

Generalmente, se requiere que las tierras que califiquen tengan al menos un tamaño de 5,000 acres y deben brindar excelentes oportunidades para la soledad o la recreación primitiva.

¿Cómo se establece el desierto?
Las áreas silvestres designadas se extraen de tierras públicas federales que ya están reservadas como parques nacionales, refugios nacionales de vida silvestre, bosques nacionales y tierras administradas por el BLM. Es creado por actos específicos del Congreso que designan áreas particulares como áreas silvestres. Hoy en día, hay más de 109 millones de acres de áreas naturales protegidas en los bosques nacionales de América, los refugios de vida silvestre, los parques y las tierras de BLM. La mayor cantidad de áreas silvestres designadas se encuentra en Alaska.

¿Por qué es el desierto importante?
Las áreas silvestres son importantes porque brindan protección a largo plazo al último de los paisajes salvajes de nuestra nación: lugares que poseen una belleza espectacular, ofrecen una soledad excepcional, sustentan plantas y animales autóctonos, protegen valiosos recursos hídricos, albergan artefactos culturales antiguos, brindan oportunidades para primitivos recreación y mantener la resiliencia ante el cambio climático global.

¿De dónde vino la idea de la vida silvestre?
Hay una larga historia de la ética de protección de tierras en América. En 1864, el Congreso reservó tierras en Yosemite que luego se convertirían en el Parque Nacional Yosemite. En 1872, Yellowstone se convirtió en el primer parque nacional. El primer proyecto de ley para crear un Sistema Nacional de Preservación de Tierras Silvestres se introdujo en 1956. La Ley 1964 de vida silvestre tardó ocho años, dieciocho audiencias y sesenta y seis revisiones para convertirse en ley.

¿Qué tan "natural" debe ser la tierra para calificar como desierto?
Se considera que un área es natural si las huellas de la intrusión humana son "sustancialmente imperceptibles". La Ley Wilderness permite específicamente senderos, puentes, torres de incendios, inodoros, anillos de fuego, instalaciones de mejora del hábitat de peces, cercas y dispositivos de monitoreo de investigación. Se permiten otros impactos humanos en áreas silvestres, siempre y cuando su impacto general sea sustancialmente imperceptible. Los puntos de vista y los sonidos de las actividades que ocurren fuera de un área no se tienen en cuenta al evaluar la naturalidad, incluso si estas actividades son bastante prominentes.

¿Qué actividades están permitidas en un área silvestre?
Se permiten actividades recreativas no motorizadas, como cabalgatas, recolección de hierbas sin fines comerciales, caminatas, campamentos, pesca y caza. Las agencias pueden mantener y construir senderos en el desierto. El uso de sillas de ruedas, incluyendo sillas de ruedas motorizadas, está permitido en áreas silvestres cuando la silla de ruedas es una necesidad médica. Se permite que el pastoreo continúe en niveles consistentes con el manejo adecuado de los recursos si existía antes de la designación del área como área silvestre.

¿Qué actividades no están permitidas en el desierto?
La Ley de áreas silvestres prohíbe actividades tales como la minería, el encadenamiento, el desarrollo del agua y la extracción de madera (aunque la extracción puede ocurrir cuando existe un derecho preexistente válido a la mina). The Wilderness Act también prohíbe el uso de vehículos motorizados en áreas silvestres, excepto en circunstancias de emergencia. Esto significa que las motosierras, camiones, automóviles, excavadoras, vehículos todoterreno, helicópteros y otros equipos motorizados no pueden utilizarse en áreas silvestres. No se permiten bicicletas de montaña en áreas silvestres.

¿Cuál es la diferencia entre un desierto y un Parque Nacional?
Las áreas silvestres se definen como las áreas sin caminos en tierras públicas que han sido designadas por el Congreso para preservarse en una condición primitiva. Partes de muchos parques nacionales también se conservan en una condición en gran parte natural en la que no se permiten carreteras, dispositivos mecánicos ni estructuras permanentes. Sin embargo, los parques nacionales también pueden incluir áreas desarrolladas y pavimentadas. Con pocas excepciones, el pastoreo y la caza no están permitidos en parques, mientras que están permitidos en áreas silvestres.

¿Por qué no usar alguna otra forma de protección para la vida silvestre?
Un área silvestre está protegida por la ley (la Ley de Vida Silvestre 1964) y el estado solo puede ser cambiado por una ley del Congreso. El Congreso ha definido cuidadosamente las áreas silvestres, ha establecido un sistema nacional uniforme de vida salvaje y ha dado una orientación clara sobre cómo se debe manejar la vida silvestre. Otras designaciones como "áreas primitivas" brindan protección temporal, pero la protección puede modificarse o eliminarse mediante la firma de un funcionario administrativo designado. De manera similar, las áreas de conservación y recreación carecen de la base legal de la Ley de áreas silvestres para guiar su permanencia e integridad.

¿Se cerrarán las carreteras por designación de desierto?
Solo las áreas que actualmente no tienen caminos y no están desarrolladas califican para la designación de desierto. Las áreas con caminos construidos y con mantenimiento regular no califican para la vida silvestre y no están incluidas en la Propuesta de desierto de los ciudadanos de Utah (Ley de desierto de rocas rojas de los Estados Unidos).

¿Qué pasa con las tierras privadas y estatales en áreas silvestres propuestas?
Se permite el acceso razonable a las tierras estatales y la propiedad privada, por medios tales como vehículos motorizados, en áreas silvestres, pero la agencia de manejo de tierras generalmente intenta adquirir estas retenciones sobre una base de vendedor voluntario. La intención de la Ley de Vida Silvestre de Red Rock de Estados Unidos es intercambiar tierras estatales en áreas silvestres por tierras federales ubicadas en otros lugares.